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Un nanosatellite français fin prêt à épier une exoplanète


PicSat, qui a une masse de 3,5 kg, a été placé sur une orbite polaire à 505 km au-dessus de la Terre par le lanceur PSLV de l'agence spatiale indienne.

Située dans notre galaxie à seulement 63,4 années-lumière de la Terre et visible depuis l'hémisphère sud, Beta Pictoris est une étoile très jeune et très brillante. Ce nanosatellite a été conçu et construit en trois ans seulement par des chercheurs et ingénieurs de l' Observatoire de Paris (L'Observatoire de Paris est né du projet, en 1667, de créer un observatoire astronomique équipé de bons instruments permettant d'établir des.) et du CNRS (Le Centre national de la recherche scientifique, plus connu sous son sigle CNRS, est le plus grand organisme de recherche scientifique public français (EPST).), avec le soutien de l'Université PSL, du CNES, de l'ERC et de la FONDATION MERAC.

Illustration d'artiste de l'exoplanète Beta Pictoris b et de sa lointaine étoile, Beta Pictoris. Elle est sept fois plus massive que Jupiter et tourne autour de son étoile à 1,5 milliard de kilomètres de distance.

L'astrophysicien du CNRS et responsable de la mission Sylvestre Lacour explique que: "Lors d'une conférence consacrée à cette exoplanète, en 2014, nous nous sommes dit que, vue de la Terre, elle devrait passer devant son étoile en 2018." l'occasion de voir ce phénomène de plus près grâce au minisatellite.

Pouvoir observer ce passage ou "transit", qui se reproduit tous les 18 ans, devrait permettre de déduire la taille exacte de l'exoplanète, l'étendue de son atmosphère et sa composition chimique.

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Or le transit ne durera que quelques heures. Il a été développé dans le laboratoire Lesia de l'Observatoire de Paris.

PicSat appartient à la famille des "CubeSats", constitués de l'assemblage de plusieurs modules cubiques de 10 cm de côté.

PicSat mesure 10 X 10 X 30 cm, "la taille d'un coffret de champagne", selon Sylvestre Lacour.

Les scientifiques envisagent également d'autres projets pour le minisatellite, ayant trait notamment aux objets annexes qui gravitent autour de l'étoile.

Prévu pour fonctionner pendant un an, PicSat bénéficiera d'un point d'observation de premier plan et en continu pour ne pas rater le transit. Toute personne disposant d'un minimum d'équipement de réception radio peut écouter les transmissions entre le satellite et la station au sol.

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