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Les mystères de Mercure bientôt découverts — BepiColombo


Elles ne seront pas trop de deux pour tenter d'éclairer les nombreux mystères qui entourent encore la formation des planètes rocheuses.

L'Europe - en collaboration avec le Japon - lance sa première mission vers Mercure, la planète la plus méconnue du système solaire, ce samedi 20 octobre 2018, à 3h45, heure de Paris, rapporte l'Agence spatiale européenne (ESA). Mercure étant la planète la plus proche du soleil, l'explorer devrait "accroître les connaissances sur la formation des planètes telluriques, leur évolution et de comprendre les conditions d'apparition de la vie dans notre système solaire et au-delà" précise Arianespace. Mais avant d'atteindre l'orbite de la planète la plus proche du Soleil, les deux engins vont devoir voyager sept ans et parcourir 9 milliards de km.

"Pour comprendre la formation de la Terre, explique Alain Doressoundiram, astronome de l'Observatoire de Paris, cité par l'AFP, il faut comprendre la formation des planètes rocheuses (Mercure, Vénus, le Terre et Mars, ndlr) dans son ensemble. Or Mercure se démarque de ses consoeurs" sans que l'on ne comprenne pourquoi. Selon Pierre Bousquet, chef de projet des contributions françaises à BepiColombo au CNES, elle serait même "anormalement" petite. "Un énorme cratère visible à sa surface pourrait être la cicatrice de ce cataclysme", observe-t-il. A charge à BepiColombo d'aller l'étudier. Entreront ensuite en scène les deux orbiteurs: celui de l'ESA, le Mercury Planetary Orbiter (MPO), destiné à réaliser une cartographie complète de la planète, et le Mercury Magnetospheric Orbiter (MMO) exploité par la JAXA, qui visera à étudier le champ magnétique et la magnétosphère de Mercure. Or, un champ magnétique est généré par un noyau liquide. Or, étant donné la taille de Mercure, son noyau aurait dû refroidir avec le temps et devenir solide, comme Mars. Les deux sondes, en étudiant le champ de gravité de Mercure, permettront aux chercheurs de définir la composition et la structure de la planète. Sur Mercure, il fait extrêmement chaud le jour (430°C) et très froid la nuit (- 180°C), sachant que l'on ne passe de l'un à l'autre que tous les trois mois terrestres.

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Selon les premières informations communiquées, l'équipage de ce Caïman du 1er régiment d'hélicoptères de combat en est ressorti indemne.

Pourtant de précédentes missions ont mis en évidence la présence de glace au fond de cratères polaires. Une sonde appartient à l'Agence spatiale européenne, l'autre à l'Agence japonaise d'exploration aérospatiale.

La sonde, qui est nommée en l'honneur du chercheur italien Giuseppe " Bepi " Colombo, utilisera de tout nouveaux moteurs ioniques électriques pour se placer en orbite.

Pour les intéressé·e·s, notez que vous pouvez assister au décollage de la fusée en direct, directement sur cette page, à partir de 21 h 50 (heure de Guyane), et le 20/10 à partir de 2 h 50 (heure de Paris).

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